William Henry Fox Talbot: Inventor of the Negative-Positive Photo Process

William Henry Fox Talbot était en lune de miel au lac de Côme dans le nord de l’Italie en 1833. Il essayait de dessiner le magnifique lac et les paysages environnants, mais devenait de plus en plus frustré par son manque de compétences en dessin. Il a utilisé une camera lucida et une camera obscura, deux appareils qui utilisent des lentilles pour projeter une image sur une feuille de papier pour faciliter le dessin, mais n’a trouvé ni l’un ni l’autre très satisfaisant.

Frustrée, elle a écrit l’extrait suivant dans son journal.

Comme ce serait attirant s’il était possible de faire en sorte que ces images naturelles se tiennent fortes et fixées sur le papier ! Et pourquoi pas possible ? Je me suis demandé. –William Henry Fox Talbot

Dans cet extrait, Fox Talbot dit en gros : “J’aimerais que ces scènes se dessinent d’elles-mêmes.” Et pourquoi pas? Avec cela, il se lance dans un projet pour tenter de fixer l’image éphémère sur le papier. Certains produits chimiques étaient connus pour changer de couleur ou s’assombrir lorsqu’ils étaient exposés à la lumière. Le défi était de les empêcher de changer pour qu’ils deviennent des images permanentes.

Fox Talbot était l’homme de la situation. Il était scientifique, mathématicien, botaniste, étymologiste et député. Il était bien éduqué, avait des ressources abondantes et était bien connecté à l’élite britannique. Il était aussi humble et pas du tout pharisaïque. En tant que tel, bon nombre de ses contributions à la photographie, à l’édition et à l’exploration scientifique sont souvent sous-estimées et pas particulièrement bien documentées.

William Henry Fox Talbot en 1864.

Premières Photos

Après le retour de Fox Talbot chez lui à l’abbaye de Lacock, près de la ville de Bath dans le sud-ouest de l’Angleterre, il a commencé des expériences de revêtement de papier avec des nitrates d’argent et des chlorures d’argent, notant comment ils changeaient lorsqu’ils étaient exposés à la lumière. Il n’était pas seul dans cette expérience.

En France, Nicéphore Niepce, Louis Daguerre et Hippolyte Bayard menaient des expériences similaires. Aux États-Unis, l’inventeur du télégraphe, Samuel Morse, avait expérimenté le nitrate d’argent dès 1810. D’autres, dont Sir Humphry Davy et Thomas Wedgwood en Angleterre, ont mené des expériences similaires. Dans tous les cas, l’enjeu n’était pas de faire apparaître une image sur papier, mais de l’empêcher de s’assombrir de plus en plus.

À l’automne 1834, Fox Talbot avait un succès considérable dans la correction de l’image et envoyait des tirages papier à ses amis. Certaines étaient des images d’objets placés sur du papier sensibilisé, mais il a rapidement commencé à utiliser de petites boîtes en bois avec des lentilles pour capturer des scènes naturelles. Sa femme les appelait “Mousetraps”, en partie parce qu’ils ressemblaient à des pièges à souris, mais aussi parce qu’il les faisait asseoir à divers endroits pour capter la lumière et former des images.

L’une des premières vraies photographies était celle de la fenêtre de l’abbaye de Lacock.

La fenêtre de la galerie sud de l’abbaye de Lacock est une photographie réalisée à partir du plus ancien négatif photographique existant. Août 1835. Photographie de William Fox Talbot.

Vue extérieure actuelle de la fenêtre de l’abbaye de Lacock :

Abbaye de Lacock

La fenêtre de l’abbaye de Lacock a été capturée par William Henry Fox Talbot dans l’une des premières vraies photographies jamais réalisées.

Processus négatif-positif

Les images étaient négatives, il fallait donc les imprimer sur une autre feuille de papier pour obtenir une image positive. En conséquence, ils étaient assez doux et poilus. Finalement, il a compris comment tremper le négatif papier dans une solution huileuse pour le rendre plus transparent pour une image plus nette et mieux définie.

Au début, ce processus en deux étapes était considéré comme un inconvénient, mais on s’est vite rendu compte que ce processus de négatif à positif permettait de faire plusieurs copies de la même image. Ce processus de négatif à positif deviendra le processus de photographie le plus courant au cours des 160 prochaines années.

Daguerréotype

Pendant ce temps, en France, Louis Daguerre travaillait sur une idée similaire, mais avec un processus complètement différent. Dans le procédé de Daguerre, une feuille de cuivre est recouverte d’une fine couche d’argent, hautement polie, puis sensibilisée avec des vapeurs d’iode et de brome. Après exposition à une caméra, les tôles ont été traitées avec des vapeurs de mercure chauffées.

Lorsqu’il présente ses photographies à la réunion commune de l’Académie française des sciences en août 1839, le monde est stupéfait. Les studios de daguerréotype ont commencé à émerger immédiatement, Daguerre vendant des appareils photo, des fournitures et des leçons aux nouveaux photographes professionnels. Le gouvernement français a donné à Daguerre une pension à vie en échange de rendre le domaine public du brevet.

L’ambiance en Angleterre était tout à fait différente. Les inventions scientifiques étaient souvent laissées à la classe des mercenaires, qui pouvaient se permettre de travailler seuls sans aide financière. De plus, les brevets étaient généralement mal accueillis et considérés comme des tentatives avides de monétiser des idées qui devraient appartenir à tout le monde. En tant que tel, Fox Talbot était souvent ignoré par le gouvernement britannique et ses contributions étaient rarement reconnues à l’époque.

La colonne Nelson en construction à Trafalgar Square à Londres en 1844. Photographie de William Henry Fox Talbot.

plus de développements

L’annonce de Daguerre a encouragé Fox Talbot à reprendre le travail. Alors que les images de Daguerre étaient nettes et claires, chaque image était unique et il n’y avait aucun moyen d’en faire plusieurs copies.

En 1841, Fox Talbot a breveté le procédé négatif/positif sous le nom de “Calotype”. Il a ensuite pu vendre des licences, parfois commercialisées sous le nom de Talbotype, en Angleterre, en France et en Amérique. En fin de compte, cependant, les efforts de Talbot pour maintenir le contrôle des brevets sur le processus négatif/affirmatif ont échoué malgré de longues procédures judiciaires. Au fil du temps, les avantages du processus négatif/positif et de la possibilité d’imprimer sur papier sont devenus plus évidents ; Les processus de Talbot sont devenus de plus en plus importants au fil des ans.

Fox Talbot a également commencé à colorier à la main des impressions sur papier pour faire des photographies en couleur, a inventé le processus d’impression en demi-teintes et a publié le premier livre illustré avec des photographies. Le stylo de la nature.

Qui était le premier ?

En fait, qui a fait la première photo est encore sujet à débat. Nous pouvons supposer que les Français ont cru que c’était Daguerre et que les Britanniques ont choisi de croire que c’était Fox Talbot. Le musée Fox Talbot de l’abbaye de Lacock et le musée Niepce de la maison de Niepce dans la commune de Saint-Loup-de-Varennes, en France, proclament tous deux fièrement être la maison de la première photographie.

Musée Fox Talbot
Une vue du musée Fox Talbot à l’abbaye de Lacock.
Musée Maison Nicéphore Niépce en France.

La première photographie aurait tout aussi bien pu être attribuée à Morse ou à quelques autres, mais la plupart des gens conviendraient que la ligne directe vers la photographie moderne et les processus de l’imagerie numérique d’aujourd’hui provenaient de William Henry Fox Talbot. Il fut le premier à recouvrir le papier et à en faire une image permanente qui pouvait être reproduite sur une feuille de papier en quantité illimitée.


Pour en savoir plus, voici un excellent livre sur la vie et l’influence de William Henry Fox Talbot et une source utilisée pour cet article : Fox Talbot et l’invention de la photographie Par Gail Buckland.


Crédit image : Toutes les photos modernes de Jim Mathis

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