The Photographer Who Fought the Sicilian Mafia for Five Decades

Lorsque la photographe italienne Letizia Battaglia est décédée le 13 avril 2022, le plus grand choc parmi ceux qui ont écrit sur elle a été qu’elle n’est pas morte aux mains de la mafia.

Pendant près de cinquante ans, il a combattu sans crainte avec l’organisation criminelle. Armé de son appareil photo 35 mm, il a annoncé le règne de terreur de la mafia sicilienne avec des photographies de cadavres percés de balles d’agents publics, de passants innocents et de gangsters. Il a ensuite travaillé comme homme politique et militant local pour libérer les rues et les places de Palerme des griffes de la mafia.

Découvrir la culture de la mort de la mafia

Battaglia a acquis une renommée internationale pour ses photographies siciliennes qui capturent la beauté, la pauvreté, l’esprit et peut-être le plus célèbre, la violence de l’île.

Ses premières années en tant que photojournaliste pour le quotidien palermitain L’Ora ont coïncidé avec les premiers meurtres de la foule dans les années 1970 et les années de la seconde guerre de la mafia, connues simplement sous le nom de “massacre” dans les années 1980.

La lutte pour le pouvoir et le profit a opposé le clan rural de Corleone, dirigé par Salvatore Riina, à des clans clés opérant dans la capitale sicilienne de Palerme. Pendant le conflit, les tirs de mitrailleuses et les explosions de voitures piégées sont devenus monnaie courante à Palerme et dans les villes environnantes.

Les politiciens de Rome ont répondu à la crise nationale en demandant au général Carlo Alberto Dalla Chiesa d’être gouverneur de Palerme. Après avoir passé quatre mois à rétablir l’ordre, Dalla Chiesa, sa femme Emanuela Setti Carraro et le garde du corps de la police Domenico Russo ont été tués dans un tir de mitrailleuse le 3 septembre 1982 – ce qui est devenu le massacre de la Via Carini. La mort de Dalla Chiesa, ainsi que les coups portés aux chefs de police, aux procureurs et aux enquêteurs, ont laissé les honnêtes citoyens se sentir désespérés et abandonnés.

Certains jours, Battaglia se précipitait d’une ville à l’autre pour prendre des photos de quelques cadavres, tels que des gangsters, des juges, des policiers, des personnalités politiques et des journalistes.

Les meurtres mafieux sont devenus si courants – environ 600 personnes entre 1981 et 1983 seulement – qu’ils ont parfois vu des scènes de crime par hasard.

Ce fut le cas de sa célèbre photographie montrant le corps de Piersanti Mattarella, l’ex-président de la Région Sicilienne. Le 6 janvier 1980, Battaglia conduisait la voiture avec sa fille et le photojournaliste Franco Zecchin lorsqu’il a vu un petit groupe de personnes rassemblées autour d’une voiture. Il a surpris l’actuel président italien, Sergio Mattarella, en train d’essayer d’aider son frère qui était tombé dans une embuscade.

Palerme Printemps

Des photos de Battaglia sur la violence mafieuse font régulièrement la une de L’Ora. Il a également exposé des tirages grand format d’eux dans des expositions pop-up que lui et Zecchin ont organisées au centre-ville de Palerme et dans les écoles locales.

Ce faisant, il a forcé les gens à affronter ce qu’ils rejetaient : que la mafia existe et qu’elle tue.

Bien sûr, la plupart des Siciliens étaient conscients de l’influence de l’organisation criminelle. Ils ont vu les parcs publics envahis par les trafiquants de drogue et se sont promenés sur la pointe des pieds autour des seringues usagées ornant les plages. Environ 80% des entreprises de Palerme payaient régulièrement le «pizzo» ou l’argent exigé par la mafia pour protéger les entreprises de la propre violence de la mafia.

Mais les images du sang versé de Battaglia ont rendu impossible de continuer à fermer les yeux, et peu à peu un changement s’est produit.

À partir de 1983, un groupe de procureurs anti-mafia et de flics intransigeants a commencé à arrêter un grand nombre de membres de la mafia. Plus de 450 d’entre eux ont finalement été poursuivis dans le célèbre procès Maxi, qui a débuté en 1986.

Une révolution sociale, culturelle et politique a eu lieu entre 1985 et 1990 alors que la confiance du public dans le système de justice augmentait. Les gens ordinaires et les nouveaux membres du conseil municipal ont commencé à affronter directement la mafia et à travailler pour desserrer sa domination dans la région. Il est devenu connu sous le nom de “Printemps de Palerme” et Battaglia en était la force motrice.

Il a été élu député en 1985. Battaglia a travaillé avec le maire, Leoluca Orlando, qui l’a nommé commissaire aux jardins et à la vie publique, pour empêcher la mafia de saccager Palerme pendant des décennies. Les chefs de la mafia et leurs alliés politiques avaient laissé des écoles, des palais historiques et des jardins tomber en ruine afin de raser les quartiers du centre-ville et de récolter des bénéfices inattendus lors de la reconstruction.

Battaglia était motivée par la conviction que donner à tous les citoyens un accès gratuit à de magnifiques jardins, parcs, plages et sites historiques est essentiel pour créer une culture de respect et d’appréciation pour Palerme et son patrimoine. Battaglia a repris bloc par bloc les zones contrôlées par la mafia avec les projets qu’elle a réalisés pour rendre Palerme plus belle et plus vivable. Il a travaillé avec d’autres membres du conseil municipal sur des initiatives telles que l’enlèvement des voitures abandonnées, la création d’un centre commercial piétonnier au centre-ville et la restauration des jardins publics à leur beauté d’origine.

Les actions de Battaglia défiaient directement les patrons dans les rues et les places contrôlées par les chefs de clan, où un regard ou un mot erroné pouvait représenter un crime méritant de violentes représailles. Mais le soutien populaire s’est rapidement rallié à Battaglia et à ses alliés.

Un exemple est particulièrement mémorable. Après avoir retiré des montagnes de déchets de la plage près de Foro Italica près du quartier de Kalsa, célèbre pour sa forte concentration de foule, il y avait quelques bancs vissés dans le ciment pour profiter de la vue. Ils étaient partis le lendemain.

Le journaliste Antonio Roccuzzo était avec Battaglia. Il s’est souvenu qu’il avait conduit directement dans le quartier et avait dit : « Je sais qui tu es. Les sièges ne sont pas à vous. Ils appartiennent à tout le monde. Si vous ne les remettez pas tous dans une heure, je soulèverai l’enfer !”

Une heure plus tard, les bancs étaient revissés.

Garder une mafia invisible aux yeux du public

Une série d’attentats à la bombe en 1992 et 1993 a coûté la vie au juge Giovanni Falcone, le célèbre architecte de l’affaire Maxi ; Procureur Francesca Morvillo au tribunal pour mineurs de Palerme et son épouse ; et Paolo Borsellino, qui a travaillé en étroite collaboration avec Falcone et a enquêté sur son meurtre. Des gardes du corps et des passants en Sicile, Rome, Milan et Florence sont également morts.

La mafia a attaqué les symboles de justice, de gouvernement, de finances et de culture de l’État avec ces attentats à la bombe, connus sous le nom de “stratégie du massacre”. Leur but était d’effrayer les politiciens pour qu’ils affaiblissent les lois contre le crime organisé.

Cependant, la violence a provoqué encore plus de réactions publiques et l’organisation criminelle a rapidement adopté une stratégie consistant à entrer dans la clandestinité et à poursuivre discrètement diverses activités criminelles. Ce changement signifiait une rupture avec les bombardements spectaculaires, les assassinats audacieux et les fusillades dans les rues de la ville.

Intégrer à partir de Getty Images

Letizia Battaglia pose devant une photo qu’elle a prise en 2016. Éric Cabanis/AFP via Getty Images
Pourtant, la menace mafieuse persiste toujours. Les victimes de meurtre meurent désormais pour la plupart de «lupara bianca» – toute trace de leur corps est détruite par le feu ou l’acide.

En l’absence de preuves visibles, les images de Battaglia documentant l’effusion de sang et le deuil de la mafia continuent de porter aux yeux du public les conséquences de la violence de la mafia.

Ces images douloureuses sont aussi devenues des véhicules pour exprimer l’espoir. Dans un projet qu’elle a lancé en 2004 sous le nom de “Rielaborazioni” ou “Re-Elaborations”, Battaglia prend des images originales de morts violentes et superpose des symboles et des signes de régénération, souvent à travers des figures féminines animées. Dans son remake de 1982 du tableau emblématique de Falcone lors des funérailles de Dalla Chiesa, une jeune femme au premier plan apparaît baignée dans l’eau jaillissant d’une fontaine.

Dans la mort, comme dans la vie, le dévouement passionné de Battaglia à créer de la beauté et de l’espoir dans sa bien-aimée Palerme survit. Vous pouvez le voir dans les rues d’une ville renaissante, sur les visages de ses citoyens honnêtes et bien intentionnés.


A propos de l’auteur: Robin Pickering-Iazzi est professeur de littérature française, italienne et comparée à l’Université du Wisconsin-Milwaukee. Les opinions exprimées dans cet article appartiennent uniquement à l’auteur. Cet article a été initialement publié sur : Discours et republié sous licence Creative Commons.


Crédit image : Portrait de titre par Simone Tagliaferri sous licence CC BY 2.0

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