‘Napalm Girl’ Turns 50: The Generation-Defining Image Capturing the Futility of the Vietnam War

Comment une image devient-elle une icône ? On estime aujourd’hui que nous avons produit plus d’images en deux minutes que pendant tout le XIXe siècle. Alors, comment une image peut-elle être suffisamment puissante pour symboliser les horreurs de la guerre et contribuer à attiser le sentiment anti-guerre ?

Avertissement: Cet article contient des images graphiques que certains pourraient trouver offensantes.

Le 8 juin marque le 50e anniversaire du photographe d’Associated Press Hyung Cong “Nick” capturant l’une des images déterminantes de la guerre du Vietnam.

La photographie en noir et blanc, intitulée « La terreur de la guerre », a été maintes fois reproduite depuis et continue de survivre dans la mémoire collective.

“Terreur de guerre”. Photographie de Nick Ut / Associated Press

Malgré son âge, l’image reste capable de choquer. Une petite fille est nue et court directement vers le public. Il se penche légèrement en avant et ses bras sont écartés de son corps.

Sa proximité avec l’objectif de la caméra parle directement au spectateur : sa souffrance et son horreur sont évidentes.

Phan Thị Kim Phuc

Une guerre se déroulait au Sud-Vietnam entre l’armée sud-vietnamienne et le Viet Cong.

Quelques journalistes s’étaient rassemblés juste à l’extérieur du village de Trảng Bàng, qui avait été occupé par les forces nord-vietnamiennes. Des avions sud-vietnamiens ont survolé et largué quatre bombes au napalm.

Quelques minutes plus tard, un groupe de survivants horrifiés, dont des enfants, a traversé la fumée en courant vers le groupe de journalistes.

Au premier plan immédiat à gauche se trouve un enfant hurlant d’horreur. À droite, deux autres enfants courent en se tenant la main.

L’œil du spectateur se déplace sans cesse autour de la photo, à la recherche de détails. Un photographe recharge le film sur son appareil photo.

Deux enfants qui courent en se tenant la main. Un photographe recharge le film sur son appareil photo. AP Photo/Branchez Ut

Des soldats marchent au hasard derrière les enfants, apparemment indifférents à leur détresse. La juxtaposition est frappante et élève le bilan émotionnel de la photographie : on attend des soldats qu’ils aident et assistent.

L’image a une texture granuleuse très différente de la douceur de la photographie numérique contemporaine. La profondeur de champ est coupée par la fumée qui s’élève sur l’écran. Sans aucune pause à l’horizon, le regard du spectateur est obligé de se tourner vers la petite fille.

Après avoir pris les photos, il a emmené la jeune fille dans un hôpital local pour le traitement des brûlures.

Peu à peu, des détails concernant les enfants ont commencé à émerger : le nom de la petite fille était Phan Thị Kim Phúc, et elle avait neuf ans. Il se cachait avec sa famille et d’autres membres du village. Il a déchiré ses vêtements lorsqu’ils ont pris feu lors de la grève.

Au départ, la photo a été rejetée à cause de la nudité de la fille. AP Photo/Branchez Ut

Connue officieusement sous le nom de “Napalm Girl”, l’image de la confrontation n’a presque pas atteint le reste du monde. Initialement, la photo a été rejetée par l’Associated Press en raison de la nudité de la jeune fille. Les journaux sont soumis à des conventions strictes et la nudité frontale était considérée comme une violation appropriée.

Quelques heures plus tard, cette décision a été rejetée par Horst Faas, rédacteur photo en chef d’Associated Press au Vietnam, et la photo a été réimprimée par des journaux du monde entier.

Vietnam : première guerre médiatique

La guerre du Vietnam a été la première à être télévisée. Les équipes de télévision ont documenté l’évasion de Kim Phúc, mais l’image fixe d’Út a gagné en notoriété et s’est ancrée dans la mémoire collective.

La photo a eu un impact immédiat et généralisé. Il a été publié dans des journaux et magazines influents tels que Life et Newsweek. Sa place dans l’histoire du photojournalisme a été assurée en 1973 lorsqu’il a remporté le prix Pulitzer pour Spot News Photography et le World Press Photo.

Comme l’observe l’historien de l’art Julian Stallabrass, très peu de victimes du napalm arrivent à l’hôpital. C’est la vulgarisation de la photo d’Út qui a conduit Kim Phúc à recevoir le traitement médical avancé qui lui a sauvé la vie.

Kim Phúc a fait l’objet de documentaires télévisés ainsi que d’une biographie documentant sa vie et sa fuite du Vietnam au Canada.

dans son livre De la souffrance des autresSusan Sontag a fait valoir que la photographie “appartient au domaine des photographies qui ne peuvent pas être exposées”.

Au cours des 50 années qui ont suivi, notre perspective sur la photographie a changé.

Aujourd’hui, la plupart d’entre nous sont capables de prendre des photos décentes car la photographie par téléphone est omniprésente. Notre confiance dans le statut “réel” de la photo a diminué. Cela peut être attribué en partie à l’omniprésence du contenu des médias sociaux qui est régulièrement « décoré » ou « amélioré ».

En 2016, la photo a de nouveau fait la une des journaux, cette fois pour avoir enfreint les règles de censure de Facebook sur la nudité.

En 1972, “Napalm Girl” est devenue l’image déterminante de la génération qui a capturé l’inutilité de la guerre au Vietnam.

A lire aussi: Entretien avec le photojournaliste Nick Ut prenant la photo emblématique de “Napalm Girl”

Si nous tournons notre attention vers l’Ukraine, il est peut-être trop tôt dans le conflit pour qu’une photographie apparaisse comme le symbole emblématique de la résistance ukrainienne à l’occupation russe.


A propos de l’auteur: Chari Larsson est maître de conférences en histoire de l’art à la Griffith University. Les opinions exprimées dans cet article appartiennent uniquement à l’auteur. Cet article a été initialement publié sur : Parole et republié sous licence Creative Commons.

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