Kolb Brothers: Pioneer Photographers of the Grand Canyon

Peu avaient visité le Grand Canyon de l’Arizona avant le tournant du 20e siècle. En raison de l’emplacement vallonné et éloigné, le voyage a été long et difficile.

Même lorsque le chemin de fer a atteint Williams, en Arizona, il faisait encore 60 miles de long en diligence ou à cheval. Le chemin de fer de Santa Fe savait que le canyon serait une attraction majeure pour les touristes souhaitant prendre leurs trains vers l’ouest. La construction de la corniche de Williams au Grand Canyon est donc devenue une priorité.

Le chemin de fer arrive au Grand Canyon

Le chemin de fer de Santa Fe a finalement atteint le Grand Canyon en 1901, faisant du Grand Canyon et de ses environs une destination touristique majeure. Le magnifique hôtel El Tovar a été construit près du chemin de fer pour permettre aux touristes de rester élégants pendant leur visite.

L’un des premiers à arriver en train était Ellsworth Kolb, 26 ans. Il fut bientôt rejoint par son jeune frère de 21 ans, Emery. Emery avait une guitare, un appareil photo et un orgue à bouche avec lui. Il a diverti d’autres voyageurs en chantant et en jouant de la guitare lors du long voyage depuis leur maison familiale à Pittsburgh, en Pennsylvanie.

Ils résidaient à plein temps dans le Grand Canyon en 1902 et passaient leurs journées à faire de la randonnée, à explorer et à tout documenter avec des photographies. Dans les années suivantes, les frères Kolb ont essentiellement inventé la photographie de tourisme, sont devenus les premiers cinéastes indépendants, ont réalisé la première émission de téléréalité et, dans une certaine mesure, ont inventé le selfie.

Studio Williams

Ellsworth et Emery Kolb ont acheté un studio de photographie à Williams, Arizona pour 425 $ ; Emery a dirigé l’endroit pendant un an, photographiant principalement des filles de saloon. Lorsque les gens ont vu la nouvelle demande de photographie touristique lors de la visite du canyon, ils ont déplacé le studio là-bas. Là, ils ont lancé une entreprise prospère en photographiant les touristes alors qu’ils descendaient le canyon à dos d’âne.

Pendant les premières années, dès que les touristes passaient devant la caméra, ils couraient quatre miles du Bright Angel Trail jusqu’à la source d’eau la plus proche pour développer et imprimer le film. Ils ont ensuite remonté le sentier pour vendre les photos aux touristes à la fin de leur journée d’excursion.

Imprimé ange brillant.
Un frère Kolb avec une caméra 5×7.

En 1904, ils construisent un studio perché dangereusement au bord du canyon au début du Bright Angel Trail. Là, ils ont continué leur photographie touristique et ont également vendu des vues incroyables sur le Grand Canyon, dont beaucoup comprenaient des frères et sœurs affichant des exploits athlétiques incroyables dans de beaux endroits du canyon.

Atelier Kolb en 1904.

Les frères Kolb, comme d’autres entrepreneurs du Grand Canyon, étaient, dès le début, en lutte constante avec le chemin de fer de Santa Fe et le partenaire du chemin de fer, la Fred Harvey Company. Le chemin de fer avait donné à Fred Harvey Company les droits exclusifs d’exploiter des hôtels et des restaurants le long de ses itinéraires, et la Harvey Company a élargi cette définition pour exclure toute personne souhaitant faire des affaires à proximité de la voie ferrée.

Le gouvernement fédéral, par l’intermédiaire du Park Service, avait une politique de transfert et autorisait les chemins de fer à faire ce qu’ils voulaient. Cela incluait même des stratégies telles que la construction de structures qui empêchaient délibérément Kolb Studio d’être vu depuis la gare.

Atelier Kolb, 1915.
Kolb Studio dans les années 1900 de loin.
Kolb Studio d’en bas dans les années 1900.

La promotion incessante d’Emery Kolb du Grand Canyon à travers des gravures, des cartes postales et des conférences itinérantes a contribué à faire du Grand Canyon la principale attraction touristique qu’il est aujourd’hui. Alors que les autoroutes et les automobiles devenaient plus courantes, le chemin de fer perdit son influence et la Fred Harvey Company fit faillite. L’arc de l’histoire penche vers la justice, mais ce n’est pas toujours droit ou rapide.

Finalement, le National Park Service a commencé à créer des règles qui permettaient aux entreprises de bénéficier de conditions plus favorables pour opérer dans les parcs. Ce nouvel avantage concurrentiel a fourni plus de biens et de services au nombre croissant de personnes visitant le Grand Canyon.

Grande croisière sur le fleuve Colorado

Avec l’invention de la caméra cinématographique, les Kolb ont senti une nouvelle vocation passionnante. Avec beaucoup d’efforts et de lettres, ils sont devenus propriétaires de Pathe, l’un des premiers appareils photo en mains privées.

Ellsworth Kolb avec caméra Pathe.

Bien qu’ils n’aient aucune expérience cinématographique et moins d’expérience en rafting, ils ont commencé à glisser sur la Green River et la rivière Colorado dans le Grand Canyon et à faire un film sur le voyage. Cela ne les a pas dissuadés que seule une poignée de personnes aient réussi le voyage et que beaucoup d’autres soient mortes en essayant.

Ils ont lancé leur bateau de Green River, Wyoming en septembre 1911. Le voyage était aussi dangereux et déchirant que l’on pouvait s’y attendre dans leurs bateaux en bois non testés avant l’époque des radeaux pneumatiques en caoutchouc et des guides expérimentés. Ils arrivèrent à Needles, en Californie, le 18 janvier 1912. Ainsi, ils sont devenus la huitième expédition à parcourir avec succès les courants du Grand Canyon. Le film qu’ils ont réalisé deviendrait le documentaire le plus long de l’histoire du cinéma.

Théâtre

Les frères Kolb ont construit un théâtre attaché aux studios du Grand Canyon et ont projeté le film plusieurs fois par jour pour surprendre les touristes jusqu’à la mort d’Emery en 1976.

Le théâtre à l’intérieur du Kolb Studio.

Au début, il faisait la promotion du film, puis montait les escaliers pour démarrer le projecteur, puis descendait pour raconter le film qui contenait de nombreuses histoires d’expériences de mort imminente. La narration est enregistrée afin de pouvoir être montrée plus tard en son absence.

Projecteur utilisé par les frères Kolb.

Prendre des chemins séparés

Ellsworth et Emery avaient des désaccords généraux basés en grande partie sur leurs différentes personnalités. Ellsworth était un casse-cou facile à vivre, et Emery était plus prudent et inquiet. Ainsi, en lançant une pièce de monnaie, ils ont décidé que l’un resterait dans le Grand Canyon et que l’autre continuerait.

On ne sait pas qui a remporté le tirage au sort, mais Emery a acheté le Grand Canyon Studio et Ellsworth a déménagé à Los Angeles. Là, Ellsworth a continué à réaliser des films documentaires et a été le premier à réaliser et à photographier les rivières Green, Colorado, Grand et Gunnison.

Les frères Kolb survivent plus tard.

Blanche Kolb

Comme l’épouse de nombreux photographes célèbres ou pionniers, la femme d’Emery, Blanche, dirigeait et gardait le studio, élevant leur famille alors qu’Emery voyageait et photographiait une grande partie de l’Ouest.

La femme d’Emery Kolb, Blanche.

Emery a également fait de nombreuses tournées de conférences montrant des images du Grand Canyon et d’autres zones naturelles et racontant de merveilleuses histoires sur leur vie extraordinaire.

Ellsworth est décédé en 1960 et, en 1962, Emery a vendu le studio du Grand Canyon au National Park Service avec un accord selon lequel il l’exploiterait jusqu’à sa mort. Le studio et le théâtre adjacent sont toujours protégés par le National Park Service. Le studio est maintenant une boutique de cadeaux et un théâtre Park Service, une galerie d’art de magnifiques peintures du Grand Canyon et de paysages.

Kolb Studio tel qu’il se présente aujourd’hui.
La galerie à l’intérieur du théâtre Kolb Studio.
Le signe à l’historique Kolb Studio.
Une autre vue de l’historique Kolb Studio d’aujourd’hui surplombant le Grand Canyon. Photo NPS par Michael Quinn.

Aucune visite au Grand Canyon ne serait complète sans voir le studio de Kolb Brother soigneusement préservé et découvrir les aventures et la bravoure de ces deux photographes et cinéastes pionniers.

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