How Studying Karsh, the Man and the Artist, Can Make Us Better Portrait Photographers

Yousef Karsh est largement considéré comme l’un des plus grands photographes portraitistes du XXe siècle. Dans cet article, je discute de cinq façons dont l’étude de la vie et des photographies de Karsh peut influencer notre propre travail en tant que portraitistes.

Karsh était si célèbre au sommet de sa carrière qu’être photographié par lui signifiait simplement “être Karshed”.et affectueusement considéré comme le « Karsh d’Ottawa ». Ce fut tout un exploit pour l’un de ces humbles débuts, qui a passé son enfance dans un pays déchiré par la guerre et a immigré au Canada pour échapper au génocide arménien. Mais commençant comme un immigrant avec peu de compréhension de la langue ou des traditions de sa nouvelle maison et devenant une figure de statut emblématique, son chemin pour devenir une figure de statut emblématique est rempli d’histoires et de photographies qui peuvent nous apprendre de précieuses leçons en tant que photographes et artistes. Bien qu’il y ait d’innombrables leçons à apprendre, il y en a cinq qui m’ont impressionné et j’espère qu’elles vous inspireront aussi.

1. Karsh avait des objectifs clairs et les a poursuivis vigoureusement

En tant que jeune homme, Karsh a eu le privilège de faire son apprentissage avec John Garo, un éminent photographe portraitiste de Boston. Ce qui était à l’origine de six mois s’est transformé en trois ans lorsque Garo a réalisé le talent de son jeune apprenti et Karsh avait beaucoup à apprendre non seulement sur la photographie, mais aussi avec Garo et ses chers amis. y compris de nombreuses personnalités bien connues de la musique et de l’art. Après la fin de la lumière du jour (et sa capacité à créer des portraits à la lumière naturelle), le studio de Garo est devenu un centre de conversation et culturel informel où le jeune Yousef était le barman. “Même en tant que jeune homme, j’étais conscient de ces après-midi et soirées glorieuses en tant qu’université”, a déclaré Karsh à propos de ces années de formation.

Tôt et sans surprise, Karsh a décidé de photographier les plus grands personnages de son temps. Lorsque son temps avec Garo a pris fin, il a immédiatement déménagé à Ottawa et a ouvert son propre studio de photographie. Karsh a parlé de sa décision audacieuse : « Dans la capitale du Canada, carrefour des voyages mondiaux, j’espérais avoir l’occasion de photographier des personnalités éminentes et de nombreux visiteurs internationaux étrangers.

De cela, nous apprenons que Karsh avait des objectifs concrets en tant qu’artiste et photographe dès le début de sa carrière. Au lieu d’attendre que des visages célèbres le trouvent, il s’est délibérément et judicieusement placé là où il savait qu’il trouverait de la croissance et des opportunités de collaboration avec les principaux artistes, politiciens et acteurs de son temps. Karsh savait que peu importe la perfection de son art, cela n’aurait pas d’importance si personne ne savait qui il était, et ses objectifs l’obligeaient à déménager pour réaliser son rêve.

2. Karsh a appris de ses échecs

En tant que jeune photographe portraitiste, il y a une merveilleuse histoire à propos de Karsh qui peut nous rappeler l’importance de l’échec et comment il nous enseigne les leçons les plus précieuses. Peu de temps après avoir déménagé à Ottawa, Karsh a été invité à se joindre au Ottawa Little Theatre, un groupe amateur qui a non seulement eu un impact profond sur sa compréhension de la lumière artificielle, mais a ouvert une porte inestimable sur sa carrière.

L’un des joueurs de ce groupe était le fils du gouverneur général, et lui et Karsh sont devenus amis si rapidement que le jeune homme a persuadé ses grands parents de s’asseoir pour un portrait avec Karsh. Le tournage a cependant été un désastre, car le jeune et inexpérimenté Karsh a posé nerveusement pour le couple majestueux, alors qu’il était “en tenue militaire complète avec des épées et des décorations” et, comme le décrit Karsh, apparemment “élégamment habillé” et “sculpté”. . Il a été tellement surpris par l’événement que les résultats ont été, selon ses propres mots, “désastreux”.

Pourtant, cet échec profond et potentiellement écrasant a été transformé par Karsh en son premier grand succès. Étonnamment, Karsh a persuadé le seigneur et la dame de prendre sa place une deuxième fois, et les résultats ont été si excellents et bien accueillis qu’ils ont été publiés dans de nombreuses publications à travers le pays.

Bien qu’elles ne soient jamais les bienvenues, les leçons que nous apprenons de l’échec sont toujours plus importantes que celles que nous apprenons du succès. Considérez comment Karsh répète précisément chaque détail de la première session ratée dans son esprit, s’assurant ainsi non seulement qu’il tire de nombreuses leçons de ses erreurs, mais qu’il ne répète plus jamais les mêmes faux pas. C’est aussi comme si Karsh abandonnait cet échec plutôt désagréable ou se laissait aller. lui-même, c’était un échec. Il a échoué, mais il n’a pas échoué. En fait, sa confiance en elle est restée si forte qu’elle a accueilli le couple bienveillant (et patient) pour une deuxième séance, qui a produit d’excellents résultats.

3. Karsh était toujours prêt

Le portrait le plus célèbre de Karsh est l’image emblématique de Winston Churchill qui semble plutôt troublante. Et tandis que l’histoire de la façon dont Karsh a créé ce portrait a atteint un statut légendaire, il y a de nombreux détails importants dans son récit de l’événement qui a conduit à son notoire tabagisme, ce qui peut nous en apprendre beaucoup sur l’art de créer un portrait réussi. .

Bref, Karsh était toujours prêt et ne laissait absolument rien au hasard. Churchill décrit ainsi le chemin vers son portrait :

J’ai attendu dans la salle du président, où j’avais installé mes lumières et ma caméra la veille au soir. Mais faire en sorte que le géant marche à contrecœur de son coin jusqu’à l’endroit où mes lumières et ma caméra étaient placées un peu plus loin a été un énorme succès ! Je suis retourné à mon appareil photo et je me suis assuré que tout était techniquement correct.

Ces parties moins connues mais extrêmement importantes de l’histoire peuvent nous apprendre beaucoup en tant que photographes. Imaginez si Karsh n’a pas pris le temps d’installer son appareil photo et ses lumières ou, dans sa hâte et sa nervosité, de revérifier les réglages lorsque Churchill était en place pour la photo. Sa préparation et son souci du détail ont fait en sorte que rien n’a été laissé au hasard. Bien sûr, les leçons qu’il a apprises en photographiant le gouverneur général ont été bien apprises.

L’éthique de travail de Karsh en général dépeint un homme qui est aussi un perfectionniste et qui n’hésite pas à passer d’innombrables heures en studio à apprendre non seulement à créer des portraits avec lumière artificielle, mais aussi à utiliser les nombreuses techniques d’impression dont il dispose. élaboré avec soin. à travers d’innombrables heures d’expériences. Karsh est prêt.

4. Karsh a fait ses devoirs sur chaque personne qu’il a photographiée

Karsh, peut-être plus que tout autre photographe portraitiste de son temps, a capturé l’essence de son sujet, lui donnant un aperçu de la personnalité et de l’âme du spectateur. Prenons, par exemple, l’image du violoncelliste Pablo Casals dans une grande salle, jouant du violoncelle dos à la caméra. Cette image représente le dévouement de Casal à son art ainsi que son dévouement légendaire à la pratique de son instrument bien-aimé. Ou considérez le portrait de Pablo Picasso, dont l’artiste est devenu une partie de son travail, avec une expression quelque peu distante qui rappelle au spectateur son art et sa grandeur en tant qu’artiste.

Karsh doit sa capacité à capturer ses sujets avec une telle précision à un processus qu’il appelle “faire”. [his] Devoirs pour essayer d’en apprendre le plus possible sur une personne avant de la photographier. » Il a rendu le sujet beaucoup plus facile car il est venu armé d’informations qui comblaient le fossé entre le photographe et la personne photographiée.

À l’époque de Karsh, ce processus nécessitait beaucoup plus de travail qu’il n’en nécessite pour nous aujourd’hui. Une simple recherche sur Google peut révéler beaucoup de choses sur une personne, et en tant que photographes, si nous avons la chance de pouvoir prendre une photo d’une personne remarquable, faire nos devoirs est une étape cruciale vers le succès.

5. Karsh n’a pas caché sa tête derrière sa caméra

La plus grande leçon que nous puissions apprendre de Karsh est peut-être la manière dont il s’est intéressé à son sujet juste avant de prendre la photo. D’après le livre de Jerry Fielder “Karsh, Beyond the Camera”,

Lorsque l’éclairage et la composition étaient satisfaits, il laissait tomber innocemment l’appareil photo avec le déclencheur et engageait son sujet, prêt à presser l’ampoule, capturant un moment de vérité et le partageant avec nous.

En tant que photographes portraitistes, combien de fois nous retrouvons-nous avec nos visages enfouis dans nos appareils photo, changeant constamment de paramètres et augmentant la barrière entre nous et notre sujet. Lorsqu’une personne unique se tient à quelques mètres de nous et qu’une histoire unique attend d’être racontée, notre attention se concentre sur les vitesses d’obturation et les ouvertures. Karsh savait que l’appareil photo était le plus gros obstacle entre lui et son sujet, il a donc soulevé l’appareil photo aussi efficacement que possible.

La suppression de la barrière technologique est un objectif remarquable que nous devons tous atteindre, en particulier lorsque nous utilisons des appareils photo sans miroir modernes qui font un travail impressionnant en suivant l’œil d’un sujet et en réalisant une mise au point critique sans avoir besoin de regarder dans le viseur.

Quelques réflexions finales

J’ai été inspiré pour écrire cet article après avoir visité la bibliothèque et trouvé un excellent livre intitulé. Karsh : une rétrospective de cinquante ans. J’ai acheté ceci et quelques autres livres parce que je me sentais plutôt sans inspiration à l’époque et j’espérais que l’examen de certaines des merveilles raviverait une étincelle créative. En plus d’apprendre les précieuses leçons ci-dessus, cela m’a rappelé la joie que l’on peut trouver dans un livre physique, en particulier un livre photo merveilleusement imprimé où un grand soin a été apporté à la reproduction des images.

Enfin, je tiens à remercier Julie Grahame, représentante principale de Karsh Estate, de m’avoir autorisé à utiliser les images de cet article.

Toutes les photos sont utilisées avec permission, © Yousuf Karsh, http://karsh.org

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