Heads Up! Possible Meteor Storm on May 30-31

Le mois de mai se termine par une nouvelle lune (ciel sans lune) que les astrophotographes du ciel profond attendent toujours avec impatience. Ce mois-ci apporte le bonus potentiel d’une explosion de météores intense et parfaitement chronométrée pour les astrophotographes nord-américains. En fait, le moment est si parfait (pour les résidents américains) qu’il coïncide avec le lundi soir d’un week-end de trois jours aux États-Unis.

Les pluies de météores annuelles normales (par exemple, la pluie de Perséides en été) sont utilisées pour apporter plus de bruine que de pluie. Un taux de 70 à 100 météores par heure est typique et semble bon sur le papier, mais il s’agit d’une estimation optimiste, appelée taux horaire zénithal (ZHR), basée sur ce qu’un observateur verra si le radiant de la pluie de météores est directement au-dessus. Des facteurs tels qu’une chute de rayonnement dans le ciel et la pollution lumineuse réduisent ce taux.

Dans le cas de l’explosion de météores prédite (prometteuse), nous pourrions voir des centaines ou des milliers de ZHR par heure. Cette pluie de météores normalement non détectée, appelée Tau Herculids, augmente potentiellement son activité en raison de la fragmentation de la comète 73P/Schwassmann-Wachmann. La désignation « P » désigne une comète périodique, qui dans ce cas a une période orbitale de 5,44 ans.

Normalement, les comètes sont responsables des averses de météores car chaque passage rapproché du Soleil met en évidence leurs amas de poussière lâche et fait bouillir de la glace, mais la comète 73P s’est complètement désintégrée en 1995, probablement en raison des contraintes supplémentaires liées au passage par Jupiter.

Prédire le comportement des comètes et des pluies de météores associées implique une incertitude considérable, mais il existe une forte probabilité d’activité. L’American Meteor Society répertorie trois modèles qui culminent vers 05h05 UTC le 31 mai; Pour la côte ouest des États-Unis, cela signifie 22h05 PDT le 30 mai. pas vrai, un pétillement pourrait être une possibilité ! Vous pouvez trouver plus d’informations dans cet article de earthsky.org.

Photographier la pluie de météorites

Compte tenu de la convergence des délais, même avec tant d’incertitude dans l’activité des pluies de météores, c’est une opportunité à ne pas manquer, d’autant plus que photographier une pluie de météores est l’une des choses les plus simples à faire. Il faut juste de la persévérance !

Dans sa forme la plus simple, tout ce dont vous avez besoin est un bon appareil photo reflex numérique ou sans miroir sur un trépied et un objectif grand angle. L’appareil photo doit être utilisé en mode manuel avec l’objectif grand ouvert, une sensibilité ISO rapide et une longue exposition. En règle générale, j’utilise mon Nikon D600 ou D850 avec un objectif fisheye Sigma 15 mm et je prends des images de 20 secondes à 1600 ISO. Les deux caméras sont des caméras plein format qui maximisent la couverture du ciel. Ces caméras ont également des fonctions d’intervallomètre intégrées, donc aucun équipement supplémentaire n’est requis. Si votre appareil photo n’a pas d’intervallomètre intégré, vous en aurez besoin d’un externe.

Au début de la soirée, assurez-vous de prendre manuellement quelques clichés pour confirmer la mise au point et évaluer la luminosité du ciel. L’image du ciel ne doit pas être suffisamment lumineuse pour éliminer les météorites potentielles, mais le fond du ciel ne doit pas être si sombre qu’il est écrêté dans les ombres. Si le ciel d’arrière-plan n’est pas optimal (utilisez l’histogramme de votre appareil photo), réglez l’ISO ou la durée d’exposition pour obtenir un niveau d’image acceptable.

Si vous prévoyez de filmer toute la nuit comme moi, il serait bon d’avoir une grosse batterie externe ou un support de batterie alimenté par le secteur. Sinon, vous devrez avoir une poignée de piles et les remplacer toutes les quelques heures.

Un point supplémentaire à retenir est d’utiliser une carte mémoire d’une capacité aussi grande que possible. Une session de huit heures à trois images par minute donnerait 1 440 images. Pour les appareils photo haut de gamme, vous obtiendrez 72 Go à 50 Mo par image ! De plus, une carte mémoire rapide est préférable pour minimiser le temps mort entre les images. Une pause de deux secondes entre les images pour enregistrer une image entraîne un temps mort de 10 %, et la loi de Murphy stipule que les meilleurs météores apparaîtront dans cette plage !

Une pièce d’équipement optionnelle à utiliser est un traqueur d’étoiles ou une monture astronomique. De cette façon, les étoiles traînantes peuvent être éliminées et des complications telles que la distorsion de l’objectif peuvent être largement évitées si les cadres doivent être empilés plus tard.

Après le lendemain

Heureusement pour les résidents américains, c’est le week-end du Memorial Day, alors nous pourrons peut-être avoir un autre jour pour trier nos cadres ! Ma procédure standard consiste à importer l’ensemble des cadres dans Lightroom et à configurer une prise de vue représentative pour la couleur et le contraste, puis à produire un ensemble de cadres jpeg dans un sous-répertoire et à produire les images à la résolution la plus élevée de mon moniteur (2K). J’utilise ensuite la visionneuse d’images JPEG native de Windows en mode plein écran pour parcourir les images, annoter les images avec des météores. La raison de la réduction de la résolution sur cet ensemble d’images JPEG est de pouvoir les parcourir avec un délai minimal entre les images. Bien que les météores les plus faibles puissent être négligés à ce stade, les meilleurs et les plus brillants seront toujours évidents.

Identifier les météores

Bien que repérer les météores puisse sembler facile, faire un bon travail nécessite une certaine prudence, car les satellites et les avions (même les lucioles !) peuvent être un problème. Je recherche généralement ces fonctionnalités :

  • Voies de couleur : les météorites ionisent généralement les gaz dans l’atmosphère en couleurs rouge/jaune/vert.
  • Les traces incolores (blanches) peuvent signifier que vous regardez une piste satellite.
  • Une trace sur deux trames consécutives ou plus indique un satellite ou un aéronef. Les météores sont souvent trop rapides pour être capturés dans plusieurs images.
  • Les points rouges, verts ou blancs sur une trajectoire proviennent des feux de navigation des avions.
  • Les trajectoires courbes (sans tenir compte de la distorsion de l’objectif) sont des plans.
  • Malgré la distorsion de la lentille, les traces de météores d’une pluie de météores donnée devraient converger vers le radiant. Si deux averses de météores sont en cours, il est également possible d’attraper un météore ou une météorite aléatoire (occasionnel) à partir des deux radiants.

Une fois les carrés avec des météores identifiés, je retourne dans Lightroom et je les marque (par exemple, avec un marqueur de couleur rouge).

Combinaison de cadres

À moins que cette pluie de météorites ne soit très intense, une seule météorite est susceptible d’être capturée dans un cadre, il serait donc souhaitable de combiner certaines ou toutes les météorites en une seule image. Si les images ont été prises dans une visionneuse, la combinaison de plusieurs images ne devrait pas poser de problème, car les étoiles en arrière-plan doivent en grande partie être correctement alignées. L’exception peut être les étoiles proches de l’horizon dans certains cadres. La réfraction atmosphérique aura tendance à entrer en jeu à des altitudes plus basses (~ 30 degrés au-dessus de l’horizon).

Si des images non suivies ont été capturées, l’alignement des étoiles entre les images est un problème beaucoup plus important. La distorsion dans un objectif grand angle rend impossible l’utilisation simple de la translation et de la rotation pour faire correspondre les étoiles dans des images éloignées dans le temps. Dans ce cas, j’utilise un programme spécial appelé Registar qui peut détecter et corriger le désalignement même avec des cadres très corrompus. L’utilisation originale de ce programme était d’aligner les images de film numérisées qui étaient sujettes à une distorsion due au rétrécissement ou à l’étirement du film. Ce programme résout aussi bien le problème de la réfraction atmosphérique à basse altitude. Ce n’est pas gratuit, mais cela fonctionne très bien pour les astrophotos où l’alignement des étoiles est requis et ne nécessite pas d’attribution manuelle de points de référence.

L’alternative à l’utilisation de Registar consiste à aligner manuellement les cadres dans Photoshop, en se concentrant uniquement sur les zones immédiatement autour d’une traînée de météores. Avec tout le reste dans le cadre masqué, toutes les traînées de météores, sauf les plus longues, peuvent raisonnablement être combinées.

Lors de la combinaison de cadres, l’un des cadres doit être utilisé comme cadre de référence de base. Idéalement, ce cadre serait juste au milieu des premier et dernier cadres avec des météorites, mais vous voudrez peut-être considérer la composition de la photo, par exemple, en plaçant la Voie lactée dans une belle position.

Une fois l’image de base déterminée, Photoshop peut être utilisé pour charger toutes les images dans des calques et masquer tout sauf la traînée de météores dans toutes les images sauf l’image de base. Notez que l’arrière-plan du ciel peut devoir être ajusté pour chacune des images de météores pour correspondre à la couleur d’arrière-plan de l’image de base.

Option de post-traitement accéléré

Une autre option pour post-traiter la collection d’images d’une nuit consiste à les assembler dans un film accéléré. Ceci est particulièrement efficace si l’activité des météores est élevée ou si votre soirée est couverte de nuages ​​déchiquetés. Pour commencer à composer un film, une fois les images traitées par lots dans Lightroom pour l’équilibre des couleurs et le contraste, elles peuvent être extraites dans des fichiers JPEG numérotés séquentiellement dans un sous-répertoire. Les noms de fichiers de caméra peuvent être utilisés directement si les numéros d’image dans les fichiers ne sont pas encapsulés. Sinon, utilisez la fonctionnalité de Lightroom pour renommer le jeu de sortie avec des images numérotées séquentiellement.

Avant de produire des images à partir de Lightroom, utilisez Lightroom pour recadrer les images à un rapport d’aspect vidéo approprié (par exemple 16:9) et produire les images à une résolution correspondant au fichier vidéo final (par exemple 1 920 x 1 080, pour la vidéo HD). Cela minimisera le post-traitement que Photoshop doit effectuer pour la conversion vidéo.

L’étape suivante consiste à ouvrir le premier fichier de l’ensemble avec Photoshop, en veillant à cocher la case indiquant que le fichier est le premier d’une série. Photoshop assemble ensuite automatiquement les images dans une séquence vidéo qui peut être enrichie de titres ou d’autres balises avant d’exporter vers des fichiers vidéo standard tels que les fichiers H.264 .mp4.

Sortez et obtenez les données !

Que votre objectif soit de capturer une seule image avec un météore, de créer un composite ou de créer une vidéo en accéléré, l’étape importante est de sortir et d’obtenir les données. Si une tempête de météorites se produit, vous ne voulez pas vous blâmer pour ne pas avoir fait d’effort. Bonne chance à nous tous !

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