Eadweard Muybridge: The Photographer Who Froze Time

Avant que John Logie Baird ne montre sa télévision pour la première fois en 1927, le photographe Eadweard Muybridge réalisait des films avant que Thomas Edison ne montre son projecteur de film en 1888.

Edward James Muggeridge est né le 9 avril 1830 à Kingston upon Thames, une banlieue de Londres. Il change plusieurs fois de nom avant de s’installer sur le patronyme Muybridge à partir de 1865.

Muybridge a déménagé à New York dans la vingtaine et a lancé une entreprise d’importation de livres d’Angleterre. Il a rapidement déménagé vers sa destination ultime, San Francisco. Il a poursuivi son activité d’importation à San Francisco et s’est également lancé dans l’édition de livres.

Il a eu un grave accident de diligence lors d’un voyage entre la Californie et New York. C’était quelques années avant la construction du chemin de fer transcontinental, donc une partie du voyage se faisait en diligence lente et dangereuse. Alors que l’équipe de chevaux mal entraînés commençait à courir, le conducteur était incapable de les contrôler et la scène s’est effondrée, tuant au moins un passager et blessant gravement Muybridge et les autres.

Muybridge a été inconscient pendant plusieurs jours et a mis des mois à se rétablir. Plus tard, il a attribué ses blessures au vieillissement prématuré de ses cheveux. Ses cheveux bouclés et sa longue barbe blanche touffue le faisaient paraître beaucoup plus vieux qu’il ne l’était. Beaucoup ont également attribué l’accident à un changement de personnalité qui l’a parfois amené à agir de manière erratique. Cependant, il existe des preuves qu’il a toujours été un excentrique et par n’importe quel caractère standard.

Portraits d’Eadweard Muybridge vers 1860, 1873 et 1895.

Un début orageux dans une carrière de photographe

Muybridge s’est intéressé à la photographie par l’intermédiaire d’un ami et s’est rapidement rendu à Yosemite pour photographier des paysages. Au dire de tous, ses photographies panoramiques étaient exceptionnelles, car il tirait l’essentiel de ses revenus de la vente de tirages de scènes autour de Yosemite et du nord de la Californie.

Vallée de Yosemite. Du camp des moustiques (1872), par Eadweard Muybridge.
Loya, vallée de Yosemite (1872), par Eadweard Muybridge.
Lac Mirror, vallée de Yosemite (1872), par Eadweard Muybridge.

Il a également pris d’étonnantes grandes photos panoramiques de San Francisco.

Un panorama de San Francisco pris en 1878 par Eadweard Muybridge.

C’est à cette époque qu’il rencontre Flora Shallcross Stone, qui retouche dans un studio de photographie affilié à Muybridge en 1872. Elle avait 21 ans et s’est mariée à 42 ans. Elle a divorcé de son mari et a épousé Muybridge. Peu de temps après leur mariage, elle a commencé une liaison avec un escroc connu nommé Harry Larkyns. La relation entre Flora et Larkyns n’était pas un secret, car Muybridge était absent pendant des semaines pour prendre des photos.

Flora est rapidement tombée enceinte d’un fils. La paternité de l’enfant n’a jamais été définitivement déterminée, mais les sages-femmes, Flora et Larkyns ont supposé que le bébé était Larkyns. Lorsque Muybridge a appris l’affaire et que le bébé n’était peut-être pas son fils, il a tiré et tué Harry Larkyns le 17 octobre 1874.

Lors du procès, l’avocat de la défense a utilisé l’argument “non coupable pour cause de folie” et a témoigné par les amis de Muybridge pour prouver qu’il était émotionnellement instable. Le jury a ignoré le plaidoyer d’aliénation mentale et a acquitté Muybridge pour “meurtre justifiable”. Flora a demandé le divorce et est décédée de la typhoïde cinq mois plus tard. Après le procès et la mort de Flora, Muybridge a fait une longue expédition photographique en Amérique du Sud et a laissé les choses se calmer et se vider la tête.

Utiliser la photographie pour arrêter le temps

À San Francisco, les photos de Muybridge ont attiré l’attention de Leland Stanford, président du Pacific Central Railroad et gouverneur de Californie. Stanford était un passionné de chevaux et un éleveur. Il voulait prendre des photos de ses chevaux en train de courir pour identifier les mouvements qu’ils faisaient afin de savoir quels muscles devaient être renforcés pour courir plus vite.

Le défi photo de Stanford n’était pas une mince tâche car les instantanés n’étaient pas possibles avec la technologie disponible à l’époque. La plupart des expositions étaient en secondes, et non en fractions de seconde. Les appareils photo n’avaient même pas d’obturateurs, mais s’appuyaient plutôt sur le retrait du capuchon d’objectif et le comptage de la durée d’exposition.

Muybridge a accepté ce défi et a commencé le processus de recherche d’objectifs plus rapides, de fabrication d’émulsions de film plus rapides et de conception de rideaux instantanés.

Muybridge a aidé à créer un studio de photographie privé avec 24 caméras alignées dans une cabine sur la piste de Palo Alto en 1879. Avec l’aide des ingénieurs de Stanford, des cordes ont été utilisées pour capturer des chevaux avec des vitesses d’obturation allant jusqu’à 1/2000 seconde, à une époque où les poses étaient souvent mesurées en secondes.

Stanford avait acheté une propriété au sud de San Francisco pour construire une ferme équestre, qu’il appela le Palo Alto Ranch. Plus tard, il y fonda une ville, qu’il nomma Palo Alto, et construisit un collège nommé d’après son fils décédé Leland Stanford Junior University, maintenant communément appelé l’Université de Stanford.

On ne sait pas si Eadweard Muybridge était un employé de Stanford ou si Stanford était un client de Muybridge, et cela est devenu une question sérieuse lorsque des litiges sur le droit d’auteur et le crédit ont surgi plus tard. Très probablement, Stanford était un client, mais Muybridge n’était pas un homme d’affaires assez bon pour mettre la relation par écrit.

La relation de travail était étroite, Stanford fournissant des conseils techniques et fournissant des ingénieurs pour aider à concevoir des obturateurs électromagnétiques pour un groupe de 12 à 24 caméras qui se déclencheraient séquentiellement pendant que le cheval courait. Les photos ont été prises à Palo Alto Ranch avec Stanford finançant le projet.

Eadweard Muybridge Cheval en mouvement1878.
Des photographies de Muybridge ont prouvé que les chevaux avaient les quatre pieds en l’air pendant leur foulée au galop.

Muybridge a passé une grande partie de son temps à voyager et à donner des conférences sur la procédure et à surprendre le public avec des photos de chevaux en action. Lors d’une tournée de conférences en Europe, Stanford a publié un livre intitulé “The Horse in Motion” sans mentionner, ni même mentionner, Eadweard Muybridge. Muybridge était furieux, mais apparemment, Stanford pensait que Muybridge n’était qu’un autre employé, qui ne valait pas la peine d’être mentionné.

Ouvrir la voie aux images animées

En 1879, Muybridge a inventé le zoopraxiscope, un appareil qui utilise un disque rond pour projeter rapidement des images séquentielles. Il l’a beaucoup utilisé dans ses voyages et ses conférences, excitant le public avec des films.

Muybridge a photographié un homme et une femme valsant pour le “Animal Movement” en 1887. Une étude électro-photographique des mouvements animaux… »
Une animation d’un homme et d’une femme dansant à partir des cadres de Muybridge.
Un disque de zoopraxiscope de Muybridge basé sur des photographies d’un homme et d’une femme dansant en 1893. Si le spectateur se concentre sur un point du disque, la rotation du disque crée l’illusion de mouvement.

Muybridge a cherché Thomas Edison dans sa boutique du New Jersey avec l’idée d’utiliser le phonographe d’Edison pour synchroniser les images du zoopraxiscope, mais le phonographe n’était pas assez fort pour être utilisé dans les grandes salles de conférence où Muybridge parlait et projetait des images. Il faudrait encore plusieurs décennies pour que les films sonores deviennent une réalité, et le son devrait être amplifié électroniquement.

À cette époque, George Eastman avait inventé une machine pour enduire une émulsion photographique sur un film souple. C’est le lien qui a rendu possible la caméra et le projecteur de film.

Le projecteur de cinéma zoopraxiscope inventé par Muybridge en 1879.

Comme Edison était au courant du zoopraxiscope de Muybridge, il travaillait probablement sur un moyen de l’améliorer pour l’utiliser avec ses propres inventions. Thomas Edison a rapidement breveté le projecteur de film sans accorder aucun crédit à Muybridge, empêchant effectivement Muybridge de recevoir un crédit ou un revenu de l’invention.

Bien que passer d’un disque en rotation à un long morceau de film soit clairement une énorme amélioration, Edison ne devrait pas être entièrement crédité pour avoir inventé le projecteur de film avec les données historiques connues des travaux précédents de Muybridge.

Études sur les mouvements humains et animaux

Après une longue bataille juridique et des amitiés perdues avec Leland Stanford et ses anciens partenaires à San Francisco, dont certains disent qu’il est devenu fou pour le protéger du bourreau, Muybridge était prêt à faire avancer le projet avec d’autres animaux et humains également. L’Université de Pennsylvanie a accepté un arrangement, essentiellement une subvention de recherche, qui permettra à Muybridge d’utiliser la propriété universitaire comme assistants de certains stagiaires et étudiants en art comme modèles pour poursuivre leurs études.

Studio de photographie en plein air de Muybridge près des rues 36th et Pine à UPenn vers 1886. Photographie des archives de l’Université de Pennsylvanie.
« Mâle, sautant ; saut en longueur debout (chaussures) », Eadweard Muybridge. Photographie des archives de l’Université de Pennsylvanie.

Les intérêts de l’université étaient principalement la recherche, en particulier la médecine, essayant de comprendre comment le corps humain bouge et fonctionne. Muybridge avait déjà déterminé que certains modèles devaient être nus pour montrer les muscles utilisés dans diverses activités. C’était, bien sûr, la partie la plus controversée du projet, et presque tout le projet a été annulé à plusieurs reprises. Le projet de l’Université de Pennsylvanie a eu lieu de 1884 à 1885.

Une séquence des études de mouvement de Muybridge sur un homme en mouvement.
Femme descendant les escaliers, regardant autour, secouant son ventilateur Photo d’Eadweard Muybridge.
Danseuse (Fantaisie) Photo d’Eadweard Muybridge.

À la Columbia Exposition de Chicago en 1893, Muybridge réussit à obtenir un espace pour montrer ses films et construire un théâtre pour vendre ses livres. C’était le premier cinéma construit à cet effet au monde. Apparemment, le théâtre n’a pas été un succès financier car il n’a pas renouvelé le bail de six mois et est retourné en Angleterre en 1894.

Muybridge ferait un voyage supplémentaire à travers l’Atlantique pour sécuriser les négatifs et la pression de l’Université de Pennsylvanie. Encore une fois, il y avait des problèmes juridiques sur la propriété, mais à la fin, Muybridge retournait en Angleterre avec 28 cas impliquant plus de 33 000 négatifs et tirages. Publié avec eux Animaux en mouvement en 1899 et Figure humaine en mouvement À cette époque, le processus de demi-teintes avait été inventé afin de pouvoir imprimer des photos sur des livres avec une presse à imprimer conventionnelle. “Human Figure in Action” est venu avec une mise en garde qui pourrait se résumer comme “Pour un public adulte uniquement”.

Bien qu’Eadweard Muybridge ait passé quarante ans de sa vie d’adulte en Californie, il n’est jamais devenu citoyen américain et s’est toujours considéré comme un Anglais. Il retourna près de sa famille à Kingston et y mourut le 8 mai 1904, à l’âge de 74 ans.

Il a laissé ses négatifs Zoopraxiscope et «Animal Movement» à Kingston Borough, maintenant exposés au musée local, avec une grande copie panoramique de San Francisco.


Pour en savoir plus, voici un excellent livre sur la vie et l’influence d’Eadweard Muybridge et la principale source utilisée pour cet article : L’homme qui a arrêté le temps par Brian Clegg.

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