Alakananda Nag, Armenians of Calcutta

JTF (faits uniquement) : Auto-édité en 2021 (site de l’artiste ici, le livre est lié à partir de la page principale). Couverture rigide (10×15 cm), 127 pages, 34 photographies couleur et noir et blanc. Contient les textes et les descriptions de l’artiste. Design par Asmita Parelkar et artiste. Tiré à 500 exemplaires. (Couvrez et diffusez les images ci-dessous.)

Commentaires/Contexte: Le photographe indien Alakananda Nag a passé les dix dernières années à travailler sur un projet examinant la communauté arménienne de Kolkata (Nag est né et a grandi dans la ville et, comme de nombreux habitants, continue de l’appeler Kolkata même après le changement de nom officiel en Kolkata en 2001). Les archives montrent que les commerçants arméniens ont commencé à arriver en Inde au XIe siècle, et lorsque les premiers navires de la Compagnie britannique des Indes orientales ont débarqué au Gujarat en 1608, les Arméniens ont afflué dans tous les quartiers puissants de la région. Les Arméniens sont venus au Bengale pour échapper à la persécution organisée de leurs groupes ethniques sous l’Empire ottoman, et la communauté a prospéré à Calcutta, leur présence a façonné la ville telle qu’elle est connue aujourd’hui.

La suggestion de Nag selon laquelle les fondateurs de Calcutta étaient des Arméniens est quelque peu controversée et, comme il l’explique, une telle notion n’est “pas généralement connue ni acceptée”. Il a recherché, photographié et collecté du matériel auparavant inconnu et invisible unique à la communauté arménienne de Calcutta et à la ville qu’ils ont aidé à construire, et les résultats de ses recherches approfondies ont été rassemblés dans un livre photo auto-publié. titré Arméniens de CalcuttaLe livre retrace les vies oubliées de la communauté arménienne qui les a vécues et façonnées dans une ville indienne qui se souvient à peine d’eux aujourd’hui.

Arméniens de Calcutta un livre photo relativement petit, intimiste et élégant. Il a une couverture en tissu rouge. « Les Arméniens sont-ils les fondateurs de Calcutta maintenant ? » dont traite le livre. La question prend le dessus sur la couverture et devient presque invisible avec un relief un peu plus clair. Le flux visuel a été créé à partir des photographies de Nag et de documents d’archives rares, et est guidé par l’écriture de l’artiste. “Contrairement à de nombreux autres groupes de personnes qui viennent dans la ville, y restent et la réclament, la plupart d’entre eux ne voient pas, n’entendent pas ou ne savent pas grand-chose de la vie arménienne ici.”

Nag a commencé à photographier les Arméniens contemporains au début de 2010 et ne savait pas grand-chose de leur histoire à l’époque. Il passait la plupart de ses dimanches au service religieux ou à bavarder avec les gens de la maison de retraite Sir Catchick Paul Chater. Nag a surmonté le défi de le faire en reconstruisant une réalité dont la mémoire était, au mieux, brisée par le manque de personnes, d’informations et de matériel de recherche. L’interaction avec ces personnes et divers conseils façonnent le livre. Dans ses œuvres, il vise à « démêler une histoire qui a cessé de faire partie de la mémoire publique, du discours et de la culture visuelle ».

La présence arménienne à Kolkata se voit principalement à travers son architecture. Le livre commence par une vue de “Armenian Street”, une zone où les premiers Arméniens se sont installés à Kolkata. Sur une photographie, nous voyons une enseigne commerciale dans la rue, écrite en anglais et en arménien. À quelques pâtés de maisons, Burra Bazar est l’un des quartiers les plus animés de la ville, et son énergie et sa vie dynamique sont capturées sur des photographies en noir et blanc. L’un des points forts de Nag est la Sainte Église arménienne de Nazareth, un magnifique bâtiment blanc immaculé et la plus ancienne église de Kolkata.

Les résultats des recherches de Nag sont entrelacés dans le livre. Une assiette blanche avec un tas de poudre bleue indigo ; Une page d’un acte de baptême en usage depuis 1904 ; Une page dépliante avec des portraits d’enfants du collège arménien. Une autre photo date de 1936 et montre une photo de groupe d’une équipe de rugby du Collège arménien et de l’Académie de philanthropie (ACPA). Au fil des ans, les Arméniens ont participé avec succès au commerce, ont construit des écoles et des églises et se sont établis dans la société.

Aujourd’hui, la communauté arménienne autrefois florissante ne compte qu’une centaine de personnes, et au fur et à mesure que le livre progresse, Nag nous présente les personnes qu’il a rencontrées. Parmi ceux qui séjournent à Kolkata se trouvent Marie et sa sœur Saco, qui sont assises à leur table dans leur maison en train de caresser un chat et de regarder directement la caméra. Ils parlent encore l’arménien à la maison, et nous apprenons que leurs grands-pères étaient des rescapés du génocide. Une publication spéciale montre une sélection de photos de famille, y compris une séance photo officielle de groupe de famille, le mariage de ses parents, Marie et sa sœur, et leur mère à Kolkata. Marie a archivé son histoire familiale dans des albums soigneusement restaurés.

Les portraits de personnes remplissant les pages évoquent des souvenirs émouvants et des moments tendres. Un portrait carré montre Hermaoine Martin la photographiant sur un fond noir avec la lumière du soleil touchant son visage. Un pur arménien né et élevé à Kolkata. Bien qu’il n’y ait pas de portrait de Violet Smith, il y a une photographie de l’hôtel Fairlawn qu’elle possède; l’endroit est une institution et des gens comme Gunter Grass et Tom Stoppard y ont séjourné. Lorsque Smith est décédé en 2014, Nag a compris l’urgence de documenter ces histoires. Leurs histoires portaient souvent des traces similaires : le génocide arménien, les peurs, la fuite et les tentatives de préservation de l’identité arménienne.

L’une des dernières images du livre est une petite photo de passeport fanée et rayée – méconnaissable et faisant symboliquement référence à la communauté arménienne. Ceci est suivi d’une carte de l’Arménie photographiée en ACPA. Le livre rassemble l’histoire de la communauté arménienne et l’histoire de Calcutta.

Le projet de Nag ressemble à un autre livre photo publié l’année dernière, Istanbul cachée (revue ici) Par la photographe suisse Françoise Caraco, qui étudie la communauté juive séfarade d’Istanbul. Nag, comme Caraco, a utilisé la photographie, des documents d’archives et un processus de recherche rigoureux pour reconstituer un morceau d’histoire moins connu. Après la sortie du livre, de nombreuses personnes se sont tournées vers Nag pour lui dire à quel point des projets comme le sien étaient précieux et importants. Le livre photo est un hommage poignant à la communauté arménienne et une reconnaissance de son impact sur l’histoire de la ville.

Point de vue du collectionneur : Alakananda Nag ne semble pas avoir de représentation cohérente en galerie pour le moment. Par conséquent, les collectionneurs intéressés à suivre devraient probablement contacter l’artiste directement via le site Web de l’artiste (lien dans la barre latérale).

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